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Imágenes de Curiosity muestran el fondo de un antiguo lago en Marte, el lugar perfecto para buscar evidencias de vida en el pasado

 Artículo publicado originalmente en Universe Today - Autor: Evan Gough - 16 de Julio de 2019


En los detalles está el gusto. En cierto modo, Marte parece un planeta polvoriento, muerto, seco y aburrido. Pero la ciencia dice lo contrario.

La ciencia dice que Marte solía ser húmedo y cálido, y con una atmósfera importante. Y la ciencia dice que estuvo húmedo y cálido durante miles de millones de años, sin dudas el tiempo suficiente como para que la vida aparezca y se desarrolle.
Pero todavía no tenemos certeza de si la vida apareció allí. 
El esfuerzo científico para comprender Marte y su antigua habitabilidad realmente se potenció en los últimos años. Ahora que el Spirit y el Opportunity se han ido, el rover Curiosity, también conocido como Mars Science Laboratory, MSL, o Laboratorio de Ciencia de Marte), está haciendo el trabajo. (El módulo InSight de la NASA también está en Marte, pero no está buscando evidencia de vida o habitabilidad).


"Definitivamente hay un gran interés en Marte

como un mundo terrestre dinámico

que no es tan diferente a nuestra Tierra

como otros planetas de nuestro Sistema Solar".
Prof. Christopher House, Universidad Estatal de Penn

El MSL Curiosity está recorriendo el cráter Gale, buscando evidencia de que hubo vida allí hace miles de millones de años. El cráter Gale es el lecho de un lago seco y, según los científicos, es el lugar ideal para buscar pruebas.


HiRise capturó esta imagen de texturas inusuales en el suelo del cráter Gale, donde trabaja el rover Curiosity. Imagen: NASA / JPL-Caltech / Univ. de arizona

Christopher House es profesor de geociencias en la Universidad de Penn State. También es un científico que participa en la misión Mars Science Laboratory de la NASA. En un comunicado de prensa de la Universidad de Penn State, House habló sobre la misión del MSL y sobre qué se siente estar involucrado diariamente en una misión tan innovadora.
"El cráter Gale parece haber sido un ambiente lacustre", dijo House, y agregó que la misión ha encontrado una gran cantidad de rocas sedimentarias dispuestas en capas en el cráter. "El agua habría persistido durante un millón de años o más".

 


Vista simulada del lago Gale Crater en Marte. Esta ilustración muestra un lago de agua que llena parcialmente el cráter Gale de Marte y recibe la escorrentía de la nieve que se derrite en el borde norte del cráter. Crédito: NASA / JPL-Caltech / ESA / DLR / FU Berlín / MSSS

El cráter Gale fue elegido como objetivo de Curiosity porque es un lugar complejo. No solo era un lecho lacustre, lo que significa que allí hay minerales que pueden dar pistas sobre la habitabilidad marciana, sino que el lago se llenó con sedimentos. Esos sedimentos se convirtieron en piedra, que luego se erosionó. Ese mismo proceso es lo que creó el monte Sharp, la montaña que está en el medio del cráter Gale y otro de los objetos de fascinación del Curiosity.
"Pero todo el sistema, incluyendo el agua subterránea que circulaba a través del cráter, duró mucho más tiempo, tal vez mil millones de años o más ", dijo. "Hay fracturas llenas de sulfato, lo que indica que el agua corrió a través de estas rocas mucho más tarde, después de que el planeta ya no estaba formando lagos".


 

Capas en la base del monte. Agudo. Estas capas visibles en el cráter Gale muestran los capítulos de la historia geológica de Marte en esta imagen del rover Curiosity de la NASA. La imagen muestra la base de Mount Sharp, el eventual destino científico del rover, y fue tomada con la Cámara de mástil de Curiosity el 23 de agosto de 2012. Crédito: NASA / JPL-Caltech / MSSS.

House trabaja con el Análisis de muestras de Marte (SAM por sus siglas en Inglés) del MSL y con los equipos de sedimentología y estratigrafía. El equipo SAM utiliza un instrumento que calienta muestras de roca y un espectrómetro de masas para medir las moléculas liberadas por las muestras calentadas. La masa de las moléculas ayuda a los investigadores a identificar los tipos de gases liberados.

 


Curiosity extiende su brazo robótico y realiza perforaciones de muestra en el objetivo de roca "Buckskin" en el afloramiento de "Lion" de tonos brillantes en la base del Monte Sharp en Marte, visto a la derecha. El borde erosionado del cráter Gale se ve en el fondo distante a la izquierda, en este mosaico de imágenes en bruto de la cámara NavCam, tomadas en Sol 1059, 30 de julio de 2015. Las imágenes en bruto de la cámara de NavCam están compaginadas y coloreadas. Recuadro: cámara de color MAHLI; imagen cercana de la perforación completa, tomada en la roca “Buckskin” en Sol 1060. Crédito: NASA / JPL-Caltech / MSSS / Ken Kremer / kenkremer.com / Marco Di Lorenzo


House y otros científicos están particularmente interesados ​​en los gases de azufre de los minerales de sulfato y sulfuro porque la presencia de minerales de azufre reducidos como la pirita, el mineral de sulfuro más común, indicaría que el medio ambiente podría haber sustentado la vida en el pasado. Esto se debe en parte a que la pirita necesita la presencia de materia orgánica para formarse en los sedimentos.

El Prof. House es el líder del equipo de sedimentología y estratigrafía. Como su nombre lo indica, el equipo estudia capas de rocas en la superficie de Marte para tratar de comprender el ambiente en el que se formaron. House también participa en la planificación táctica del vehículo. Unas pocas veces al mes, House mantiene una teleconferencia diaria con científicos de todo el mundo para planificar las operaciones de Curiosity para el día siguiente en Marte.
 
"Cada vez que movemos el rover, nos despertamos

a un campo de visión completamente nuevo

con nuevas rocas y nuevas preguntas para hacer".
                                                    Profesor Christopher House, Universidad Estatal de Penn

"Ha sido entretenido participar en las operaciones diarias, decisiones como dónde tomar una medición o por dónde conducir, o si deberíamos priorizar una medición en particular sobre una medición diferente dada la cantidad limitada de tiempo en la superficie", dijo House. “Cada día está limitado por la potencia que tiene el rover y cuánta energía necesitará el rover. "Ha sido una gran experiencia de aprendizaje sobre cómo funcionan las misiones y una gran oportunidad para colaborar con científicos de todo el mundo".



El Mapa de la travesía del Curiosity hasta el Sol 1717. Este mapa muestra la ruta conducida por el Mars Rover Curiosity de la NASA hasta el sol 1717 o día de Marte, de la misión del rover en Marte (5 de junio de 2017). La imagen base del mapa es de la Cámara de Experimentación Científica de Imágenes de Alta Resolución (HiRISE) en el Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA. Crédito: NASA / JPL-Caltech / Univ. de Arizona

Si bien para el público en general parece que se moviera lentamente, el ritmo de las operaciones diarias del Curiosity es rápido y detallado. Según House, vivimos en una época dorada de la ciencia planetaria, y es emocionante y desconcertante.
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"Cada vez que movemos el rover, despertamos a un campo de visión completamente nuevo con nuevas rocas y nuevas preguntas para hacer", dijo. "Es como un mundo completamente nuevo cada vez que te mueves, y nos pasa muy seguido que aún estamos pensando en las preguntas que surgieron hace meses, que enfrentar el hecho de que hay un panorama completamente nuevo, y hay que encarar la ciencia de ese día también ".


El professor House frente al rover MSL Curiosity de prueba en el Jet Propulsion Laboratory de la NASA. Crédito de la imagen: Christopher House.


Para House, Marte es un mundo fascinante, del cual ya hemos aprendido mucho. Marte sigue siendo un lugar dinámico, y ya sabemos que probablemente fue habitable en el pasado.
"Misiones como esta mostraron ambientes habitables en Marte en el pasado", dijo House. “Las misiones también han demostrado que Marte sigue siendo un mundo activo con potenciales liberaciones de metano y con geología, incluidas erupciones volcánicas, en un pasado no muy lejano. Definitivamente hay un gran interés en Marte como planeta rocoso dinámico, que no es tan diferente a nuestra Tierra como otros planetas de nuestro sistema solar ".



Este gráfico muestra una abundancia de metano diez veces más alta en la atmósfera marciana que rodea al vehículo de navegación Curiosity Mars de la NASA, según lo detectado por una serie de mediciones realizadas con el instrumento Tunable Laser Spectrometer en el laboratorio de muestras del rover. (Crédito de la imagen: NASA / JPL-Caltech)


House tiene razón. Si bien Marte puede parecer seco, desolado, frío y sin vida, es mucho más parecido a la Tierra que otros planetas del Sistema Solar. Venus es un infierno, Júpiter es una gigantesca bola de gas radioactiva, otros planetas y lunas son frígidos, lugares muertos lejos de la luz del Sol y Mercurio es, bueno ... Mercurio.
El rover Curiosity, y todo el trabajo que hace, está expandiendo continuamente nuestra comprensión científica de Marte. En 2014, el móvil detectó picos en el metano, que a menudo se asocia con procesos orgánicos. También en 2014, encontró compuestos orgánicos de carbono. En 2013, el rover también encontró evidencia de un antiguo lecho de un arroyo en Marte, lo que demuestra que definitivamente había agua fluyendo en la superficie en el pasado.
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Estas piedras redondeadas obtuvieron sus formas después de rodar en un río de hace mucho tiempo en el cráter Gale. Fueron descubiertos por Curiosity en el sitio Hottah. Crédito: NASA / JPL-Caltech

El MSL Curiosity sigue saludable desde que aterrizó en Marte en agosto de 2012. La duración inicial de la misión se fijó en 687 días, pero continúa después de más de 2500 días. El MSL ya ha revelado mucho sobre Marte y continuará hasta que su generador termoeléctrico de radioisótopos se quede sin energía. Cualquier otra cosa que aprendamos de su misión es un extra.

 

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